Гибкая эластичная нить не мешала стрелке поворачиваться

в центре коробочки на шпильке

Вот что представлял собой этот прибор. Вместо сегодняшней стрелки из магнитного железняка делалась ложечка, похожая на ковш созвездия Большой Медведицы. Ложечка лежала в гладко отполированном углублении бронзовой подставки, на которой было нанесено двадцать четыре знака. Если ложечку резко повернуть, то она, останавливаясь, указывала ручкой на юг. Известны и другие разновидности этого прибора. Вогнутая металлическая рыбка плавала в чаше с водой, и голова ее указывала на север. В Китае намагниченную стрелку свободно подвешивали на нити из свежеразмотанного шелковичного кокона. Гибкая эластичная нить не мешала стрелке поворачиваться в нужную сторону. Иногда намагниченный стержень клали на кусочек камыша, бамбука или просто на клочок сена и опускали в чашу с водой. Сейчас трудно представить себе рулевого, который правит судном по такому «компасу».

Совершенно очевидно, что свойства магнитного железняка были известны с незапамятных времен в Китае. Венецианцы утверждали, что в XIII в. их соотечественник Марко Поло привез из Китая магнитную стрелку, ставил с ней разные опыты и тем положил начало созданию компаса. Лилия, и поныне украшающая картушку этого прибора, побудила французов считать себя его изобретателями. Голландцы и немцы указывают на свои заслуги, ссылаясь на названия румбов, которые взяты из их языков.

Оставим вопрос о происхождении компаса на совести историков. Вряд ли честь его изобретения может быть приписана одной стране. Люди различных поколений и стран в течение столетий вкладывали в его совершенствование свою долю, пока не возник прибор, который мог одержать верх над интуицией и опытностью капитанов и помог совершить великие плавания и открытия.

Компас долго был примитивным прибором. В России, например, его изготавливали в городах и селах Поморья. Это была круглая коробочка диаметром 4—5 см из кости, дерева или меди, которую поморы хранили у пояса в кожаном мешочке. В центре коробочки на шпильке находилась картушка с укрепленными снизу иглами — стрелками. Это о подобном приборе было написано в уставе Петра I: «Должны компасы добрым мастерством делать и смотреть, чтобы иглы (шпильки), на чем компас (картушка) вертится, были остры и крепки, и не скоро б смалывались. Также чтобы проволока (стрелка) на компасе к норду и зюйду крепко была натерта магнитом, дабы компас мог быть верным, в чем надлежит крепкое смотрение иметь, ибо в том зависит ход и целость корабля».

Современный магнитный компас непохож на своих предшественников. Вот в общих чертах его устройство.

В латунном котелке на шпильке с твердым иридиевым наконечником укреплена картушка компаса. Картушка представляет собой диск, внешняя сторона которого разделена на 360°; кроме того, здесь же нанесены главные и четвертные румбы. На внутренней стороне диска укреплена система магнитных стрелок, которые надежно удерживают картушку в меридиане. Жидкость, наполняющая котелок, поддерживает картушку, не дает ей раскачиваться, снижает давление на шпильку.