Начиналось это так

погибло несколько тысяч человек

Мореплаватели всего мира страдали от того, что никто не умел определять долготу. Если из-за этого и не происходило тяжелых аварий, то моряки никогда не могли быть уверены в исходе плавания: они никогда не могли знать точно ни того, куда именно придут, ни того, сколько на это уйдет времени. Это сказывалось отрицательно на развитии мореплавания, торговли, экономике стран.

Проблема определения долготы стала волновать ученых всего мира. Постепенно воз,никло грандиозное соперничество среди тех, кто хотел предложить удовлетворительное решение задачи. В нем приняли участие и короли, и их придворные, и всемирно известные ученые, и никому неизвестные, но талантливые самоучки-ремесленники.

В чем же дело? Почему определение долготы оказалось трудной задачей?

Судно плывет на юг или на север, широта его места меняется так же непрерывно, как непрерывно меняются высоты звезд над горизонтом. С тех пор как появились морские угломерные инструменты и стало возможным достаточно точно наблюдать высоты светил в море, широта места, в котором находилось судно, могла быть определена.

Зато при движении на восток или на запад, когда изменяется только долгота, высоты светил остаются неизменными, как неизменной остается картина ночного неба. Оно отказывалось помогать морякам: находить долготу привычным наблюдением звезд было невозможно.

Плавно вращается земной шар, совершая за сутки полный оборот вокруг своей оси: 360° — за 24 часа, 15° — за 1 час. Земля поворачивается на Г за каждые 4 минуты. Разница в долготе между двумя пунктами на земле есть просто разница между местным временем на их меридианах. И если сказать, что одно место восточнее другого на 90°, то можно утверждать также, что первое восточнее второго на 6 часов. Эта истина давно была известна человеку. Не правда ли, несложная арифметика. Но потребовалось почти три столетия, прежде чем моряки получили возможность воспользоваться этим методом расчета.

Для того чтобы рассчитать изменение долготы, мало знать местное время на судне, надо еще знать местное время порта, из которого судно вышло, или, еще удобнее, время какого-нибудь меридиана: принять этот меридиан за начальный и вести от него отсчет. Долго не могли выбрать начальный меридиан. Пик Тенериф, Париж, Пулково? И наконец по международному соглашению в 1878 г. за начальный был принят меридиан астрономической обсерватории в городе Гринвич, вблизи Лондона. Его как бы символизирует врытая в землю стальная полоса. Желающие могут стать так, что одна нога будет находиться в восточном, а другая в западном полушарии.

Но как же моряки, находясь в океане, могут узнать время того меридиана, который условно принят ими за начальный? Вот здесь-то и находилось главное препятствие, которое долго стояло непреодолимым барьером на пути развития мореплавания.