Незнание ответа

самым первым среди них пожалуй была морская

А теперь пришло время рассказать о секстане. Быть может, он не так широко известен, как компас или хронометр, но нужен штурману не менее, чем они. И неслучайно этот прибор изображен на значке капитанов дальнего плавания. Он дал морякам возможность выбирать любой курс, свободно плавать по всем морям земного шара. Имея секстан, капитаны стали точно определять местоположение судна в открытом океане.

Вопрос: «Где мы находимся?» — всегда возникает перед моряками, лишь только они выходят в море. Незнание ответа на него — это опасность выскочить на мель или разбиться на рифах.

Маяки, вершины гор, отдельные здания и другие приметные места на побережье давно служат ориентирами для моряков. Определив по компасу направления (пеленги) на два-три таких предмета, они получают на карте точку — место, в котором находится их судно. А как быть, если нет приметных мест или берег скрылся за горизонтом? Именно это обстоятельство долгое время было непреодолимым препятствием для развития мореплавания. Даже изобретение компаса — ведь он показывает лишь курс судна — не решило проблему.

Когда стало известно, что можно определить долготу по хронометру, а широту по высотам светил, потребовался надежный угломерный прибор для определения этих высот. В чем же дело? Разве мало таких приборов было издавна в распоряжении астрономов? Нет, немало. Но то. что хорошо на суше, совершенно не годится в море: для работы с такими приборами была нужна неподвижная горизонтальная поверхность, а не зыбкая, постоянно раскачивающаяся палуба.

Прежде чем появился и утвердил свое превосходство угломерный прибор, устраивающий и моряков, — секстан, немало других приборов, его предшественников, перебывало на кораблях. Самым первым среди них, пожалуй, была морская астролябия, которая появилась к концу XV в. Этот старинный инструмент совсем непохож на свою далекую предшественницу — точную астролябию арабских астрономов.

До наших дней сохранилось незначительное количество этих приборов. Одну из астролябий, изображенную на рисунке, нашли среди останков, по-видимому, испанского корабля, погибшего у берегов Англии. Это бронзовый круг с делениями на градусы. Во время измерений его держали или подвешивали за кольцо. Такой инструмент годился лишь для грубых наблюдений: он колебался не только во время качки и в ветреную погоду, но и от простого прикосновения рук. Тем не менее все плавания эпохи великих географических открытий были совершены именно с подобным прибором.