Первые лихтеры с цибиками чая

кроме того оказалось что груз на

Клиперы собирались ко времени сбора чая, принимали груз и выходили в море. Они неслись по просторам Индийского океана и Атлантики. Капитаны пускались на всяческие ухищрения, чтобы выиграть время и мили, а иногда и просто кабельтов, Каждый капитан поступал как ему заблагорассудится. Одни выбирали кратчайшие пути в океане, другие не скупились на мили, но зато находили благоприятные ветры и течения, третьи сокращали путь, входя, несмотря на ночную темень, в узкие проливы с двумя лотовыми на русленях. Лотовые все время измеряли глубины и громко докладывали их капитану.

Пожалуй, самыми грандиозными были гонки 1866 г. В мае этого года на рейде китайского порта Фучау, расположенного в устье реки Мин, собралось шестнадцать лучших английских клиперов. Шестнадцать опытных капитанов, сохраняя внешнее спокойствие, ожидали возможности выйти в море. Для них не стреляла сигнальная пушка и не взлетала ракета — никакого старта не было. Первым выходил тот, кто закончил погрузку. Ее окончание зависело и от грузоотправителя, который сам выбирал, на какой именно корабль подавать груз в первую очередь. На этот раз фаворитом оказался «Ариэль». Это был совершенно новый корабль. Направляясь в Фучау, он совершал, как говорят англичане, свое «девичье», т. е. первое, плавание. Зато командовал клипером старый морской волк — капитан Кей, это давало некоторые шансы на выигрыш.

Первые лихтеры с цибиками чая подошли к «Ариэлю» 24 мая, утром 27 мая у «Ариэля» собралось уже шестнадцать лихтеров. Погрузка шла день и ночь, и после полудня трюмы были забиты до отказа. Впрочем, окончание погрузки еще не было началом гонок. Из-за большой осадки клиперы могли выходить из устья только в полную воду. Приходилось дожидаться прилива, тянуться на буксире в море и только там, поставив паруса со сказочной быстротой, нестись по его просторам.

Прилив гнал морские воды в реку Мин, она поворачивала вспять, и слабые буксирные пароходы выбивались из сил, преодолевая течение. Капитан Кей промучился со своим буксиром двое суток. Когда течение достигало максимальной силы, клипер становился на якорь, а пароходик прижимался к его борту, дожидаясь благоприятных условий для выхода. Кроме того, оказалось, что груз на «Ариэле» распределен неудачно — и это создало некоторый дифферент на нос. Пришлось на ходу перетаскивать с носа на корму якорные цепи, боцманское имущество и часть цибиков, которыми забили даже капитанскую каюту. Только к полудню 30 мая «Ариэль» вступил под паруса. За это время «Огненный крест», имевший более мощный буксир, оказался часов на четырнадцать впереди. Кроме того, за кормой «Ариэля» показались еще два корабля — «Тайпинг» и «Серика». В общем, для первых пяти клиперов это был довольно ровный старт.

Море встретило, парусники легким норд-остом. Некоторое время «Ариэль», «Серика» и «Тайпинг» держались вместе. «Ариэль» чуть заметно опережал своих соперников. К вечеру налег туман, и суда потеряли друг друга из виду.